Chat

Le chat domestique est un mammifère carnivore de la famille des félidés. Il fait partie des principaux animaux de compagnie et compte actuellement une cinquantaine de races différentes reconnues par les instances de certification.



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Définitions :

  • Genre animal auquel appartient le chat; Signe du zodiaque chinois; Quatrième année du cycle de 12 années du calendrier chinois (source : fr.wiktionary)
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Chat domestique
 Felis silvestris catus
Felis silvestris catus
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Sous-classe Theria
Infra-classe Eutheria
Ordre Carnivora
Sous-ordre Feliformia
Famille Felidæ
Sous-famille Felinæ
Genre Felis
Espèce Felis silvestris
Sous-espèce
Felis silvestris catus
(Linnæus, 1758)
 Crâne de chat

Crâne de chat

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Le chat domestique (Felis silvestris catus) est un mammifère carnivore de la famille des félidés. Il fait partie des principaux animaux de compagnie et compte actuellement une cinquantaine de races différentes reconnues par les instances de certification.

Principalement territorial, le chat est un prédateur de petites proies comme les rongeurs. Les chats ont diverses vocalisations dont les ronronnements et les miaulements, quoiqu'ils communiquent essentiellement par des positions faciales et corporelles et des phéromones.

Selon les résultats de travaux menés en 2006 et 2007[1], le chat domestique est une sous-espèce du Chat sauvage (Felis silvestris) dont il a probablement divergé il y a 130 000 ans. Les premières domestications auraient eu lieu il y a 8 000 à 10 000 ans au Néolithique dans le Croissant fertile, époque correspondant aux débuts de la culture de céréales ainsi qu'à l'engrangement de réserves susceptibles d'être attaquées par des rongeurs, le chat devenant alors pour l'homme un auxiliaire utile se prêtant à la domestication.

Dans un premier temps vénéré par les Égyptiens, il fut diabolisé en Europe au Moyen Âge et ne retrouva ses lettres de noblesse qu'au XVIIIe siècle. En Asie, le chat reste synonyme de chance.

Ce félin a laissé son empreinte dans la culture populaire et artistique, tant au travers d'expressions populaires que de représentations diverses au sein de la littérature, de la peinture ou encore de la musique.

Appellation

Le chat domestique mâle est fréquemment nommé un «chat» alors que la femelle est une «chatte» et le jeune un «chaton». Le mot chat vient du bas latin cattus qui selon le Littré dans son édition de 1878, provient du verbe cattare, qui veut dire guetter, ce félin étant alors reconnu comme un chasseur qui guette sa proie. Cette dernière interprétation porte à controverse, au vu des termes utilisés dans les langues afro-asiatiques. [2], [3]. En latin classique, «chat» se disait felis (d'où, en français, félin, félidés, etc. ), mais désignait seulement le Chat sauvage d'Europe, alors que cattus s'appliquait au chat domestique.

On sert à désigner aussi plus familièrement le chat par minet et la chatte par minette. Ce terme, attesté dès 1560, provient de mine, nom populaire du chat en gallo-roman. Ce mot est à l'origine de l'expression dès potron-minet, qui veut dire «de bon matin». Selon le Littré, il s'agirait d'une déformation de paître au minet, c'est-à-dire du moment où le chat, qui se lève tôt, va chercher son paître : sa pâture, sa nourriture… Cette explication doit probablement à la pudeur de cet auteur du XIXe siècle : selon Claude Duneton[4], cette expression provient de poitron-jacquet, jacquet désignant un écureuil (animal matinal marchant la queue levée) et poitron désignant le postérieur. Dès potron-minet veut dire donc : «à l'heure où on voit le derrière du chat». Quant au «minet» ou à la «minette» qui «fait des mines», quand ce terme est appliqué à l'être humain, c'est un jeune homme ou une jeune fille qui s'efforce de plaire et se préoccupe énormément de son apparence[A 1].

Un chat mâle non castré est un «matou», terme à l'origine incertaine qui viendrait peut-être d'une dérivation de mite comme dans chattemite[5]. Le chat est aussi appelé familièrement «mistigri», mot-valise composé du préfixe miste, signifiant adroit, et de gris, la couleur[6].

En argot, un chat se nomme un «greffier»[7]. Deux explications s'opposent, qui peut-être n'en font qu'une : d'une part, le jeu de mot sur griffe est évident ; d'autre part, la fourrure de certains chats noirs comporte une sorte de plastron blanc sur le poitrail, et ce dernier évoque le rabat blanc qu'on voyait sur la robe noire des greffiers jusqu'au XIXe siècle[A 2].

Anatomie

Article principal : Anatomie des félins.

Squelette et muscles

  Formule dentaire
mâchoire supérieure
1 3 1 3 3 1 3 1
1 2 1 3 3 1 2 1
mâchoire inférieure
Total : 30
Denture commune aux Felidæ

Le squelette se compose de 250 os. Les vertèbres du cou sont courtes, et la colonne vertébrale est particulièrement souple. La clavicule des chats, de petite taille comme pour l'ensemble des félins, est reliée au sternum par un unique ligament : cela lui confère une grande souplesse, les épaules pouvant bouger indépendamment l'une de l'autre. Comme l'ensemble des carnivores, la dernière prémolaire supérieure et la première molaire inférieure forment les carnassières qui permettent au chat de déchirer sa nourriture, grâce à des muscles puissants fixés aux parois latérales de son crâne, et de l'avaler sans la mâcher. L'os hyoïde est entièrement ossifié, ce qui permet au chat de ronronner mais pas de rugir[8].

Les pattes sont pourvues de griffes rétractiles. Le chat à cinq doigt aux pattes antérieures, mais seuls quatre doigts touchent le sol, le pouce restant à l'écart et quatre doigts aux pattes postérieures[8]. Des cas de polydactylie existent et certains standards de races de chat l'admettent dans les concours[A 3]. Les coussinets ou pelotes, sont constitués d'une membrane élastique qui confèrent une marche silencieuse[9].

Ces spécificités confèrent à l'animal une grande souplesse et une détente ample lors des sauts : il peut surtout sauter à une hauteur cinq fois supérieure à sa taille[10]. À la course, sa vitesse moyenne est de 40 km/h et il met 9 secondes pour faire 100 m, mais il n'est pas un coureur de fond et il se fatigue assez vite[10]. Au contraire de ce qu'on peut penser, l'ensemble des chats savent particulièrement bien nager et ils n'hésiteront pas à se jeter à l'eau s'ils y sont contraints[11].

Un chat pèse en moyenne entre 2, 5 et 4, 5 kg et mesure de 46 à 51 cm sans la queue, de 20 à 25 cm de long. Le record de poids et de taille est détenu par Himmy, un chat castré australien qui, à sa mort en 1986, pesait 21, 3 kg pour 96, 5 cm de longueur totale et un tour de taille de 84 cm[12].

Dispositif digestif

Anatomie des organes vitaux du chat

Le chat mastique peu et le processus de digestion débute directement dans l'estomac de petite taille (environ 300 millilitres) mais qui possède un pH particulièrement acide qui est aussi utile comme moyen de prévention des infections digestives[13]. Son intestin est plutôt court (environ un mètre pour l'intestin grêle et de 20 à 40 centimètres pour le gros intestin), typique du chasseur de petites proies. Ces dimensions expliquent pourquoi le chat doit manger souvent mais en petites quantités (entre 10 et 16 repas journaliers) [14]. Le dispositif digestif du chat est aussi peu adapté à la diversité alimentaire, qui lui vaut le plus souvent des diarrhées et vomissements.

Enfin, le transit digestif du chat est rapide, entre 12 et 14 heures[13].

Pelage

Article détaillé : Robe (chat) .
Chat au pelage mi-long

Les types de pelages sont nombreux, car particulièrement variables suivant les races. Le pelage du chat se compose de poils longs (jarre) et portant les marques de la robe (taches par exemple). En dessous se trouvent les poils plus courts (bourre), puis le duvet. Cette organisation permet une bonne isolation du corps. Il existe des poils longs, courts, frisés, et même crépus. Certaines races, comme le sphynx, sont presque dépourvues de poils : un très léger duvet recouvre le corps, mais aussi la queue[10].

La robe d'un chat se compose d'une ou plusieurs couleurs qui forment diverses combinaisons (les motifs) nommés patrons : certains individus présentent de larges taches, d'autres des rayures ou des mouchetures, d'autres toujours un pelage uni[10]. La robe peut aussi avoir une pigmentation plus foncée vers les extrémités du corps (robes colourpoint, mink et sépia). L'alliance des différentes couleurs et des patrons donnent l'ensemble des variations de fourrure envisageables pour un chat. La couleur de la fourrure du chat peut prendre de nombreuses teintes (noir, blanc, bleu, roux…), plus ou moins diluées ou foncées. Les mâles pour des raisons génétiques ne peuvent avoir qu'une seule ou deux couleurs à la fois (sauf exceptions)  ; seules habituellement les femelles peuvent en comporter trois : ce sont les robes écaille de tortue et calico[15]. Un effet sert à désigner une teinte aux reflets changeants due à la variation de clair et de foncé sur la longueur du poil (robes chinchilla, shaded, smoke ou cameo).

Les sens

Prédateur crépusculaire (coucher et lever du soleil) à l'origine, le chat possède des sens particulièrement développés. Il perçoit son univers différemment des humains, et on lui a même prêté des pouvoirs surnaturels. Il existe ainsi de nombreuses légendes de chats ayant prédit des tremblements de terre ou autres catastrophes. L'explication la plus probable est que son oreille est apte à percevoir des vibrations inaudibles pour les humains[10].

L'ouïe

De 60 à 80 % des chats blancs aux yeux bleus sont sourds[16]

Son ouïe est spécifiquement sensible dans les hautes fréquences : il perçoit des ultrasons jusqu'à 50 000 Hz tandis que l'oreille humaine est limitée à 20 000 Hz[17]. Son pavillon en cornet peut être orienté grâce à vingt-sept muscles, ce qui lui sert à pivoter chaque oreille indépendamment pour localiser avec précision la source d'un bruit et sa distance[10].

La surdité des chats blancs est liée au gène «W», qui est responsable de l'absence de pigment dans le poil, qui paraît blanc. Il est en effet démontré que l'allèle W est directement responsable d'une dégénérescence de l'oreille interne, occasionnant la surdité. La surdité ne s'exprime pas toujours chez l'ensemble des chats : elle peut être la surdité bilatérale, unilatérale ou absente. Le chaton naît normal mais vers l'âge d'une semaine, son oreille interne, au lieu de continuer à se développer subit des altérations progressives. La dégénérescence est le plus souvent complète à trois semaines[16].

La vue

Gros plan sur l'œil d'un chat
Le tapetum lucidum des yeux du chat réfléchit la lumière.

La vue est son sens essentiel. Son champ de vision est plus étendu que celui des humains : l'angle de vision binoculaire est de 130°, pour un champ de vision total de 287°, contre uniquement 180° chez l'homme[18], ce qui reste cependant loin du record absolu du monde animal.

L'intensité lumineuse influence la forme de la pupille : allongée en fente étroite en pleine lumière, elle se dilate en un cercle parfait à la pénombre. Au contraire de une idée répandue, il est incapable de voir dans le noir complet. Il est cependant bien plus performant que l'œil humain dans la pénombre. La nuit, l'aspect brillant des yeux est dû à une couche de cellules de la rétine, nommée tapetum lucidum, qui agit comme un miroir et renvoie la lumière perçue, ce qui la fait passer une seconde fois dans la rétine et multiplie son acuité visuelle dans l'obscurité[10].

En revanche, il semblerait (cela est toujours discuté) que le chat ne perçoive pas la couleur rouge et que, en général, il distingue particulièrement mal les détails. Sa vision est granuleuse sur les images fixes tandis qu'un objet en mouvement lui apparaît plus nettement (par exemple une proie en mouvement) [10].

Une particularité de l'œil du chat est qu'outre les paupières inférieure et supérieure, il est protégé par une troisième paupière, la membrane nictitante. Celle-ci se ferme à partir du bord inférieur du coin interne de l'œil vers l'extérieur. Lorsqu'elle ne se referme pas totalement, c'est fréquemment le signe d'un problème de santé chez le chat[10]. Les chats peuvent avoir les yeux de différentes couleurs comme bleus, verts, jaunes, marrons…

L'odorat

Gros plan sur le nez du chat.

L'odorat a une grande importance dans la vie sociale du félin pour délimiter son territoire. D'autre part, c'est son odorat développé qui lui sert à détecter la nourriture avariée et empoisonnée. Il possède deux cents millions de terminaux olfactifs, contre cinq millions pour l'homme[19].

Le goût

Le sens du goût est développé chez le chat, moins que chez l'homme toutefois : chez le chat adulte, on compte 250 papilles comptant 2 000 bourgeons gustatifs[20]. Contrairement au chien, le sens gustatif du chat est situé à l'extrémité de la langue, ce qui lui sert à goûter sans avaler. Il est sensible à l'amer, à l'acide et au salé, mais non au sucré[10].

Le toucher

Son sens du toucher est aussi bien développé. Ses vibrisses (moustaches, mais il y en a aussi aux pattes, sous le menton, les sourcils) lui indiquent la proximité d'obstacles, même dans l'obscurité totale, en lui servant à détecter les variations de pression de l'air. Celles-ci lui permettent aussi de mesurer la largeur d'un passage. Il ne faut en particulier pas les couper car le chat serait déstabilisé. Les coussinets garnissant ses pattes sont particulièrement sensibles aux vibrations et sa peau est constellée de cellules tactiles extrêmement sensibles[10].

Autres sens

Organe de Jacobson

L'organe de Jacobson est un véritable sixième sens. Comme le chien ou le cheval, le chat est capable de goûter les odeurs avec son organe voméro-nasal. Il retrousse ses babines pour permettre aux odeurs de remonter par deux petits conduits localisés derrière les incisives jusqu'à deux sacs remplis de fluide dans les cavités nasales chargées de concentrer les odeurs[10].

L'équilibre lors d'une chute : l'organe vestibulaire

Son organe vestibulaire est aussi spécifiquement développé, lui conférant un bon sens de l'équilibre. Ceci explique l'surprenante faculté qu'ont les chats de se retourner rapidement pour retomber sur leurs pattes lors d'une chute[10].

Si un chat fait une chute de deux mètres et plus (si tel n'est pas le cas, sa technique ne marche pas) tandis qu'il est sur le dos, il peut se retourner afin d'amortir cette chute. En effet, il tourne en premier lieu sa tête en direction du sol, entraînant les pattes avant puis les pattes arrières[21]. Le chat se retrouve alors le ventre en direction du sol et prend une position qui est comparable à celle d'un écureuil volant. Il ne lui reste qu'à courber le dos et dès qu'il se rapproche du sol, il rassemble ses pattes, comme s'il était sur terre. Cependant cela ne le sauve pas nécessairement mais rend juste la chute moins grave. Quelquefois, cela ne suffit pas et c'est la mort[22].

Différences morpho-anatomiques : les races de chat

Articles détaillés : Race (chat) et Liste des races de chats.

En France, un chat de race est un chat ayant un pedigree[23]. Les registres d'immatriculation des spécimens sont maintenus par différentes associations comme les américaines TICA, l'ACFA et le CFA, la française LOOF, deux fédérations internationales, la FIFé et la WCF ou encore la GCCF britannique. Ces associations permettent l'inscription des spécimens sur des critères d'origines génétiques strictes. Ainsi tout animal dont les géniteurs ne sont pas inscrits est écarté. Ces inscriptions sont payantes.

Les chats de race sont une minorité et ne représentent selon l'AFIRAC que 5 % de la population totale des chats[24]. L'ensemble des autres chats domestiques, ceux ne possédant pas de pedigree, sont reconnus comme chats de gouttière, nommés aussi chats de maison.

Le nombre de races reconnues fluctue du simple au double selon ces organisations[A 4]. Certaines sont particulièrement anciennes, comme le siamois ou l'angora turc, d'autres ont été créées plus il y a peu de temps, comme le ragdoll ou le peterbald. L'homme a aussi procédé à des hybridations entre chats domestiques et petits félins, ce qui a donné naissance à des races telles que le bengal.

Comportements

Le chat est d'une nature particulièrement indépendante. Contrairement au chien, il se promène seul. C'est un animal rituel qui apprécie bien les situations récurrentes (heures fixes pour les repas par exemple). Quoique territorial, c'est un animal social. Bon nombre de chats harets vivent en groupe.

Structure sociale

Le chat est un animal territorial. Cela veut dire que la préservation de son lieu de vie est le moteur principal de ses interactions avec les autres individus. Quand plusieurs chats partagent le même appartement, il n'est pas rare de les voir choisir chacun son propre «chemin» pour aller d'un lieu à un autre ; ils se partagent ainsi leur territoire.

Le chat n'est pas un animal strictement solitaire : selon l'espace et les ressources disponibles, les chats forment différentes structures spatiales et sociales. Cela va des chats solitaires en milieu rural aux larges et denses groupes en milieu urbain. Il est démontré que ces différentes organisations spatiales et sociales entraînent différents dispositifs d'appariement[25] : en milieu rural, le dispositif est polygyne, tandis qu'en milieu urbain, il est complexe pour les mâles dominants de monopoliser plusieurs femelles. À cause de leur forte cohésion, différents groupes de chats se voisinant ont tendance à devenir éloignés génétiquement et la même recherche a démontré un important déficit en hétérozygotes.

Communication

Les chats communiquent essentiellement entre eux par des phéromones ou des positions corporelles.

Les glandes contenant les phéromones se trouvent en de nombreux points sur le corps : glandes anales, autour de la queue et de la bouche, sur les joues, entre les coussinets et se déposent aussi dans la salive, les selles et l'urine. Elles ont l'avantage de pouvoir durer dans le temps, même en l'absence du chat, contrairement aux vocalises ou aux positions corporelles. Elles peuvent être déposées de manière volontaire (marquage du territoire, contacts sociaux comme l'allotoilettage…) ou involontairement (stress, attachement de la mère à ses chatons, phéromones sexuelles) [26]. Le chat utilise aussi une large gamme de positions corporelles pour communiquer. La position générale du corps, ses mimiques faciales ou les mouvements de sa queue, de ses yeux et de ses oreilles indiquent l'état dans lequel se trouve le chat[26]. En dehors de la relation entre une chatte et ses petits, le miaulement est particulièrement peu utilisé quand des chats communiquent entre eux. Par contre, au contact de l'humain, il continue fréquemment à utiliser différentes vocalises pour communiquer[26].

Vocalisations

Fichiers audio
Miaulement

Le miaulement est un cri caractéristique du chat[A 5]. Généralement, le chat est d'un tempérament plutôt discret mais certaines races, surtout les siamois, sont plus «bavardes» que d'autres.

Le chat crie fréquemment et fortement lorsqu'il cherche un compagnon ou une compagne. Certains disent tandis qu'il «margotte», au sens figuré[A 6]. Les miaulements sont poussés dans un premier temps par la femelle au début de l'œstrus puis pendant toute la période d'accouplement, par le mâle et la femelle, avec de nombreuses variations envisageables[27].

Plus rarement, le chat émet un miaulement saccadé d'intensité faible lors d'une frustration, comme quand il voit une proie hors de portée tel un oiseau ou un insecte volant. Ce miaulement est fréquemment accompagné de claquement des mâchoires, quelquefois accompagné de vifs mouvements de queue, qu'on pourrait comparer à notre expression avoir «l'eau à la bouche»[26].

En présence de l'humain, le chat particulièrement imprégné utilise fréquemment un registre spécifique, qui fluctue selon l'individu et qui semble en grande partie acquis. Ainsi, selon le chercheur John Bradshaw, le chat peut alors utiliser une dizaine de vocalises selon les circonstances et sa situation. Ainsi, il peut accueillir son maître avec des petits miaulements brefs en rafales (comme s'il «aboyait»), saluer les passants, demander une action spécifique (le brossage, par exemple), signaler qu'il a faim, ou mal[28], [29], [A 7].

Grognement

Le chat, en position d'attaque ou de défense, est aussi capable de grogner et de souffler. Le terme de feulement est aussi utilisé dans le sens de grondement. A titre d'exemple, de nombreux grognements et sifflements - en plus des miaulements - sont émis par les mâles qui s'affrontent pour la femelle lors des périodes de reproduction[27].

Ronronnement
Article détaillé : Ronronnement.

Le mécanisme du ronronnement n'est pas encore connu, les félins ne semblant pas posséder d'organe dédié spécifiquement au ronronnement. Une première hypothèse suppose une contraction particulièrement rapide des muscles du larynx, ce qui comprimerait et dilaterait la glotte, faisant vibrer l'air au passage. Une autre, plus ancienne, évoque une vibration de la veine cave, augmentée par les bronches, la trachée et les cavités nasales. Ces vibrations sonores se retrouvent chez la majorité des félins mais leur mécanisme et leur utilité sont toujours mal expliqués. Cet état, comme le sommeil, pourrait être réparateur pour l'organisme du chat[30]. En effet, une hypothèse avance que le ronronnement, dont la fréquence se situe entre 25 et 30 Hz, peut avoir un pouvoir réparateur et même antalgique comparé aux os, aux tendons ainsi qu'aux muscles. On pense que le ronronnement est aussi particulièrement bénéfique aux humains, surtout grâce à un effet relaxant[31].

Le ronronnement apparaît dès l'âge de deux jours lors de la tétée, où chatte et chatons communiquent par ronronnement ; ce phénomène apparaît aussi lors de la toilette des chatons par la mère[19]. Le ronronnement se manifeste le plus fréquemment quand l'animal éprouve du plaisir mais également de la souffrance : stressé, blessé et même en mourant, le chat peut ronronner. Enfin, le ronronnement sert aussi à communiquer, puisque la rencontre de deux chats déclenche des ronronnements[30].

Le chat ronronne le plus fréquemment pour exprimer la dépendance[19] : le chaton dépend de sa mère et de son lait, de l'homme quand il réclame des soins ou des caresses.

Sommeil

Chat dormant en plein jour (animation)

Le chat a besoin d'entre 12 et 16 heures de sommeil, mais généralement il dort plus, soit en moyenne 15 à 18 heures par jour. Il reste ainsi éveillé à peu près 8 à 12 heures, dont une partie de la nuit pour chasser.

Le chat est un animal avec une grande proportion de phases de sommeil paradoxal pendant lesquelles il rêve : la durée quotidienne de cette phase dure de 180 à 200 min chez le chat, contre à peu près 100 min pour l'homme[32]. C'est pour cette raison que le chat est souvent utilisé dans le cadre d'expérimentations sur les cycles du sommeil.

Durant les phases de sommeil paradoxal, l'activité électrique du cerveau, des yeux et des muscles est particulièrement importante[33] : plusieurs mouvements surviennent tels que l'agitation des vibrisses, les sursauts des pattes ou de la queue, le hérissement du pelage, le battement des paupières, le changement de position…

Il est à noter que ces phases de sommeil paradoxal sont particulièrement importantes chez le chat : cela lui sert à garder un équilibre au niveau mental (dans la mesure où il rêve de chasse, de ce qu'il fait durant le temps où il est éveillé) [34]. Ce sommeil paradoxal peut voir son temps augmenté par des repas échelonnés au cours de la journée. Durant ce sommeil paradoxal il est fort probable que le chat capture une proie imaginaire puisque il est envisageable d'observer chez certains individus quelques mouvements des membres qui évoquent des positions de chasse. Quand le chat entre dans une phase de sommeil paradoxal, le tracé de son encéphalogramme est analogue à celui de l'éveil malgré une totale perte de conscience : le dispositif nerveux fonctionne certainement à vide, soit pour sélectionner et mettre en mémoire les événements de la journée, soit pour évoquer le souvenir des perceptions passées, d'où l'hypothèse que le sommeil paradoxal est un témoin de l'activité onirique[34].

Griffades

Chatte griffant une branche d'arbre pour marquer son territoire.

La pousse des griffes du chat est continue, et compense leur usure naturelle. Le chat peut ajuster la longueur et aiguiser ses griffes en les frottant contre une surface rugueuse : il «fait ses griffes». Les griffades sont des marquages visuels et olfactifs. Ce comportement est un outil de communication.

Le chat possède entre les coussinets des glandes sudoripares émettrices de phéromones qui servent à signaler son passage aux autres chats. En outre, les traces de griffades sont un marquage visuel, pour signaler la présence d'un chat sur le territoire.

L'onyxectomie, est quelquefois pratiquée par les propriétaires : elle consiste en l'ablation totale de la griffe et l'amputation de la troisième phalange sur laquelle celle-ci est insérée. Le plus fréquemment, elle n'est réalisée que sur les pattes antérieures. La majorité des associations de défense des animaux condamnent cette opération, reconnue comme cruelle[35]. L'animal privé de ses griffes, incapable de se défendre ou de grimper aux arbres, devient aussi plus vulnérable dans la mesure où il ne peut échapper à ses prédateurs. L'ablation des griffes est fréquemment pratiquée aux États-Unis et au Canada. Cette opération est par contre interdite dans 29 pays, essentiellement européens[36]. D'autres techniques de dégriffage, moins douloureuses pour le chat, existent, comme la tendinectomie ou la brûlure des nerfs au laser.

Toilette

Lors de leur toilette, ils avalent de nombreux poils morts qui s'accumulent dans l'estomac, formant des boules de poils, nommées trichobézoards. Cela perturbe leur transit intestinal et ils sont obligés de les régurgiter afin d'éviter une occlusion intestinale.

L'«allotoilettage» (action de se lécher mutuellement) est réservé aux chats qui se connaissent et s'apprécient. Ils se lèchent pour échanger leur odeur et déposent sur l'autre des phéromones apaisantes[26]. Lorsqu'il s s'entendent bien, les chats adultes dorment volontiers ensemble, serrés l'un contre l'autre comme quand ils étaient chatons. Un moyen de se procurer mutuellement chaleur et sécurité. En dormant ensemble, les chats échangent aussi leur odeur.

Déjections

Crottes fraîches de chat.

Les chats, dans la nature, choisissent un coin de terre meuble pour y laisser leurs déjections. Ils les recouvrent ensuite de terre, en grattant cette dernière avec leurs pattes avant. L'odeur des selles déclenche le recouvrement ; cela permettait à l'état sauvage de ne pas faire repérer leurs odeurs par les prédateurs et de diminuer les risques d'infections parasitaires[37]. Elle est par conséquent presque instinctive, et est inculquée particulièrement tôt par la mère aux chatons.

Le chat défèque une à deux fois par jour[37] et urine jusqu'à cinq fois par jour[38]. Il ne faut pas confondre le marquage urinaire, c'est-à-dire l'opération de marquage du territoire, et la miction, où le chat «se soulage»[38] : dans le premier cas, le chat est debout, la queue levée et dos à l'élément qu'il compte marquer, dans le second cas, il adopte une position analogue à celle de la défécation. La défécation enfouie ne forme certainement pas un signe du marquage du territoire chez le chat, au contraire des déjections localisées bien en vue sur des lieux de passage des chats (en hauteur, par exemple sur une souche) [37].

Avec le vieillissement de l'animal, le volume d'urine peut croître à cause de habituels problèmes bénins d'hyperthyroïdie[39].

Chasse

Comportement en chasse

Le chat est principalement carnivore et ne reniera jamais sa prédation naturelle. En effet, il a besoin de taurine, un dérivé d'acide aminé qu'il synthétise en quantité insuffisante et qu'il peut trouver dans la viande. La carence en taurine entraîne chez lui des troubles oculaires, cardiaques, des déficits immunitaires et des problèmes de reproduction chez les femelles[40].

Chez le chaton, on observe fréquemment des jeux de chasse, preuve que celle-ci est instinctive. Deux stratégies de chasse peuvent être distinguées[41] :

Tous les chats utilisent les deux types de stratégie. Les méthodes de chasse utilisées ne semblent pas spécifiques à l'espèce chassée, mais les chats peuvent néanmoins se spécialiser dans la capture d'une espèce, grâce à l'expérience qu'ils ont de cette espèce spécifique.

Pour tuer sa proie, le chat mord le plus souvent à la nuque, en brisant ainsi la colonne vertébrale[41]. Les proies les plus courantes sont de petits rongeurs mais ils s'attaquent aussi aux lézards, aux petits oiseaux, aux insectes, aux lapereaux et quelquefois à des proies moins conventionnelles comme le hérisson ou l'écureuil. Opportuniste, le chat ne rechigne pas à s'attaquer aux déchets[41].

Les chats domestiques qui ont la possibilité de chasser depuis leur jeune âge dévorent le plus souvent leur proie (en entier ou en partie, selon leur appétit du moment). Un trait courant de la chasse est celui du jeu : énormément jouent avec leur proie avant de la dévorer ou de l'offrir, vivante ou morte, à leur maître.

Impact sur l'environnement naturel

L'instinct de prédateur du chat se traduit par le fait que, même idéalement «domestiqué», et bien nourri, il ne renonce pas pour tout autant à tuer des proies autour de lui.

Populations domestiques

Un certain nombre d'études ont été faites pour mesurer l'impact de ce comportement, au Royaume-Uni ainsi qu'aux États-Unis :

Il a été remarqué que le problème vient du fait que cette prédation n'est pas naturelle, dans la mesure où elle dépend d'une population de chats anormalement importante, car son nombre est défini par l'homme, et non par les ressources naturelles[44]. Ceci se traduit surtout par le fait que le chat entre en concurrence avec les prédateurs naturels de la région, dont la survie est ainsi rendue plus complexe.

Mais il a aussi été rappelé que ces populations domestiques de chats existent depuis déjà des siècles, sans que les équilibres naturels en aient été profondément affectés, ni qu'on puisse leur attribuer la disparition de telle ou telle espèce d'oiseau. Le point essentiel dépend par conséquent de la densité de population humaine elle-même, mais aussi l'augmentation du nombre moyen de chats par foyer humain. L'étude menée par Peter B. Churcher et John H. Lawton eux-mêmes, si sérieusement qu'elle ait été conduite, porte sur un échantillonnage trop faible pour pouvoir être extrapolée au niveau d'un pays tout entier[45].

Reste le fait que le potentiel destructeur du chat domestique s'est révélé, lors de ces études, être bien plus important que ce qu'on pensait jusqu'alors, s'agissant d'une population domestique sans réel besoin de trouver sa nourriture par elle-même.

Chats retournés à l'état sauvage
Article détaillé : Chat haret.

S'il existe des chats redevenus sauvages dans de nombreux pays, c'est dans l'hémisphère sud, dans des pays comme l'Australie[46] ou la Nouvelle-Zélande — où les chats n'ont jamais été une population d'origine autochtone — que ce problème présente le plus d'acuité. En effet, ces terres abritent des espèces, telles que le kakapo, en particulier fragiles face à des carnivores mammifères placentaires importés, tels que les dingos ou les chats redevenus sauvages («chat haret»). Ces chats ont eu des effets importants sur ces espèces animales, et ont joué un rôle majeur dans les risques d'extinction de plusieurs d'entre elles.

En Australie, de nombreuses espèces autochtones, des oiseaux, des lézards, de petits marsupiaux sont chaque année la proie de chats harets. Les chats, introduits en Australie au XVIIIe siècle par des colons britanniques, ont donné lieu à la naissance d'une population sauvage, surtout au XIXe siècle, où des chats domestiques ont été délibérément relâchés pour lutter contre la prolifération de souris et de lapins. Cette population redevenue sauvage est actuellement particulièrement importante, dans la mesure où elle a été évaluée en 2004 à 18 millions de chats[47].

Des mesures d'éradication de ces chats, reconnus comme invasifs, y sont d'ailleurs régulièrement menées par le gouvernement australien[46], sous le nom de Threat Abatement Plans («Plans d'amoindrissement de la menace» sur la biodiversité). Ces plans identifient les espèces menacées par les chats (une trentaine d'espèces pour les seuls oiseaux, par exemple), mais aussi les actions à mener et les moyens à mettre en œuvre. Ils donnent lieu ensuite à une analyse des résultats obtenus.

Le problème écologique ainsi posé à l'Australie est extrêmement complexe, puisque la totale extermination des chats harets se traduirait aussitôt par la multiplication incontrôlée d'autres espèces invasives importées, comme les lapins et les rats[47]. C'est ce qui est arrivé par exemple dans l'île Macquarie, où l'éradication du chat s'est traduite par une explosion désastreuse du nombre de lapins[48].

En Nouvelle-Zélande, la menace est du même ordre, à la fois dans son origine (population de chats domestiques relâchés au XIXe siècle pour lutter contre la prolifération des lapins), et dans ses conséquences sur les espèces locales. Les chats harets sont d'autre part soupçonnés de véhiculer la tuberculose, même s'il est loin d'être prouvé qu'ils puissent transmettre la maladie à d'autres espèces[49]. Il est permis en Nouvelle-Zélande de tirer sur les chats soupçonnés d'être des chats harets, ce qui amène à garder enfermés chez soi les chats domestiques quand des battues sont organisées.

Reproduction

Maturité sexuelle

Le développement des fonctions reproductrices du chat mâle débute vers trois mois avec l'augmentation de la production de testostérone. Vers six ou sept mois des épines apparaissent sur le pénis du chat[26]. À cet âge il peut commencer à se reproduire et fréquemment, marquent leur territoire en émettant des jets d'urine particulièrement odorants.

La femelle devient pubère dès son premier œstrus (couramment nommé «chaleurs») qui survient en moyenne entre sept et dix mois[50]. Dès les premières chaleurs, qui durent d'un à cinq jours[50], la chatte est capable de se reproduire. Elle connaît ensuite de nombreuses périodes de chaleurs, le plus souvent localisées du printemps à l'automne. Il est envisageable qu'une chatte soit de nouveau fécondée deux semaines après avoir mis bas[26].

Accouplement

Domestic cats breeding.ogg
Accouplement du chat.

Quand les mâles sont à même de pouvoir s'accoupler avec la femelle, toujours faut-il que cette dernière les accepte. Lors de l'accouplement, qui dure entre 5 et 15 secondes[26], le mâle monte sur le dos de la femelle et lui mord la peau du cou et piétine la croupe pour perfectionner la pénétration. Sur la fin, la femelle a tendance à gémir ainsi qu'à s'énerver, car les petites épines présentes sur le pénis du mâle orientées vers l'arrière raclent les parois du vagin de la femelle. Cette stimulation du vagin est indispensable pour déclencher l'ovulation chez la chatte[51]. À chaque pénétration, la chatte émettra un nouvel ovule, ce qui explique pourquoi les chatons d'une même portée peuvent être de pères différents[52].

Quand les chats vivent en groupe, il y a une synchronisation de l'œstrus entre les femelles du groupe. Ceci facilite les naissances synchronisées et permet un élevage communautaire des jeunes. L'élevage communautaire est important car en cas de disparition d'une des mères, les chatons orphelins sont élevés par les autres femelles[25].

Gestation et mise bas

La gestation dure 63 à 65 jours et une portée compte en moyenne quatre à cinq chatons, le maximum étant de huit[50]. Le ventre de la chatte commence à gonfler vers quatre semaines de gestation. À à peu près 35 jours, les mamelles de la femelle grossissent et rosissent. À sept semaines, elle commencera à chercher un lieu calme et convenable pour accoucher[53].

Environ vingt minutes après ses contractions, la chatte met bas son premier chaton, puis, généralement, les autres chatons arrivent l'ensemble des quinze minutes. Les chatons arrivent dans une poche, la chatte lave immédiatement ses petits à coups de langue pour stimuler leur première inspiration. Par la suite, elle mange le placenta, qui est particulièrement nutritif, et coupe le cordon ombilical[53].

L'élevage des chatons

Le chaton naît aveugle (les yeux fermés) et sourd et pèse de 100 à 110 g[50] ; quand il ouvre les yeux, à l'âge de huit à douze jours, ils sont de couleur bleue jusqu'au changement définitif (vers deux mois) [54]. L'ensemble des chatons naissent avec des rayures fantômes qui disparaissent progressivement avec la pousse du poil[27].

La chatte apprend aux chatons à se laver, se nourrir, etc. À quatre semaines, elle leur apporte leur première proie vivante, puis à cinq semaines, elle leur apprend les rudiments de la chasse[27]. L'émancipation se produit entre huit à douze semaines, mais la séparation de la famille se déroule à l'âge de six à huit mois[50].

Stérilisation

La stérilisation est une opération chirurgicale conçue pour empêcher la reproduction de l'animal. Chez le mâle, elle est nommée castration et consiste en l'ablation des testicules. Chez la femelle, la stérilisation est effectuée par l'ablation des ovaires : l'ovariectomie.

Outre l'arrêt de la reproduction (limitation de la taille de population), la stérilisation modifie le comportement et la physiologie de l'animal. Chez le mâle, une stérilisation précoce (avant la puberté) limite le comportement territorial et diminue la tendance au marquage (urine, griffades). Les chaleurs des femelles s'arrêtent. Les changements hormonaux accompagnant la stérilisation peuvent provoquer une prise de poids car les besoins énergétiques sont réduits[55]. Comme le chat est toujours en pleine «adolescence», il faut limiter le développement des cellules graisseuses. Si le chat est trop nourri au regard de ses nouveaux besoins, leur nombre aura tendance à augmenter. C'est pourquoi il est fortement recommandé de surveiller le régime alimentaire du chat stérilisé (mâle ou femelle) pendant les trois mois qui suivent l'intervention. Ainsi, à l'âge adulte, les risques d'obésité deviendront minimes.

Pour les femelles, la prise de pilules ou de piqûres contraceptives, qui bloquent le cycle de reproduction et fait disparaître les chaleurs, sont quelquefois utilisées comme une alternative à la stérilisation chirurgicale. Les injections, quant à elles, permettent de stériliser provisoirement une femelle sur de plus longues périodes. Généralement, leurs effets s'étalent sur trois mois lors de la première injection, puis sur cinq mois si on poursuit régulièrement le même traitement. Étant incompatibles avec un état de gestation, elles doivent être administrées plutôt en dehors des périodes de chaleurs, sous peine de risques d'infections. Ces méthodes de stérilisation sont soupçonnées d'avoir des effets secondaires comportementaux et cancérigènes[56].

Santé

Maladies

Prurit dû ici à une allergie alimentaire mais qui peut aussi être causé par une intolérance aux piqûres de puces.
Article détaillé : Liste des maladies des félins.

Les maladies propres au chat sont courantes chez les individus vivant à l'extérieur. Le risque qu'ils les contractent peut être minimisé de manière particulièrement importante en procédant à leur vaccination, à leur stérilisation et en restreignant leurs accès à l'extérieur.

Certaines maladies du chat sont des zoonoses, c'est-à-dire qu'elles sont transmissibles à l'homme. Parmi celles-ci, les plus connues sont la rage, la tuberculose, la toxoplasmose, la lymphoréticulose, la pasteurellose et la yersiniose[57], la leucose féline.

En dehors des maladies infectieuses, parasitaires et virales, le chat peut être sujet à diverses maladies dues à son alimentation (allergie, diabète sucré, obésité, …), à des blessures, à des maladies génétiques, etc. Certaines pathologies peuvent être plus ou moins habituelles selon les races : par exemple, à peu près 40 % des persans et exotics shorthairs sont sujets à la polykystose rénale[58], et l'abyssin est souvent atteint d'amyloïdose rénale[59].

Parasites

Le chat à de nombreux parasites, des ectoparasites comme Ctenocephalides felis, une puce plus spécifique au félidé et qui leur transmettent, comme à d'autres carnivores d'ailleurs, un petit ténia (Dipylidium caninum) [60]. Le chat peut aussi être touché par d'autres espèces de puces. Felicola subrostratus est une espèce de poux spécifique infectant essentiellement les animaux âgés. Quoique plus rarement touchés que pour les hommes ou les chiens, quelques espèces de tiques peuvent infecter les chats. Les parasites internes sont moins spécifiques, comme les parasites intestinaux que ce soit les ténias ou ascaris, les coccidies, les trichuris, enfin d'autres sont mieux connus du public par les maladies qu'elles causent comme la gale auriculaire, la toxoplasmose, la dirofilariose, les ankylostomes, la douve du foie, la giardose.

Longévité

Le chat domestique a une longévité atteignant régulièrement 12 à 18 ans[50]. Selon le livre Guinness des records, le record du chat le plus vieux est détenu par Puss, chat tigré britannique appartenant à Mrs Holway, mort en 1939 à l'âge vénérable de 36 ans[12].

Obligations légales en Europe

Comme l'ensemble des carnivores domestiques de compagnie le chat doit posséder un passeport européen pour voyager[61] et pour cela être vacciné, examiné et identifié. Les animaux de compagnie, et surtout les chats, ne peuvent être vendus à des mineurs de moins de 16 ans, sauf avec l'accord exprès du responsable parental[62].

En Belgique

Lors de la vente d'un chat domestique :

En France

Article détaillé : Animal domestique en droit français.
La puce électronique, comme le tatouage, permet d'attribuer au chat un numéro identifiant unique.

Lors de la vente d'un chat domestique :

Divagations de l'animal : «Est reconnu comme en état de divagation tout chat non identifié trouvé à plus de deux cents mètres des habitations ou tout chat trouvé à plus de mille mètres du domicile de son maître et qui n'est pas sous la surveillance immédiate de ce dernier, mais aussi tout chat dont le propriétaire n'est pas connu et qui est saisi sur la voie publique ou sur la propriété d'autrui. [65]» Il peut alors être capturé et conduit en fourrière[66] pour être positionné ou euthanasié à moins d'être réclamé et identifié par son propriétaire dans les huit jours qui suivent[67].

En Suisse

En Suisse, le propriétaire d'un chat domestique doit faire en sorte que son animal ait des contacts quotidiens avec des êtres humains ou un contact visuel avec des congénères. Les chats domestiques ne peuvent être détenus en enclos que pour des durées passagères et doivent pouvoir en sortir au moins cinq jours par semaine ; qui plus est , les dimensions de cet enclos sont réglementées[68].

Il est recommandé que le chat soit aussi vacciné contre le typhus, le coryza et la leucose, et qu'il ait été régulièrement vermifugé depuis l'âge de trois à quatre semaines.

Le chat à travers l'histoire

Évolution de l'espèce

Dans son Het Leven der Dieren Zoogdieren, Brehm sert à désigner le chat domestique comme Felis maniculata domestica.

Le chat domestique appartient au genre Felis depuis sa première description par Carl von Linné en 1758 comme Felis catus dans la trentième édition de Systema naturæ[A 8], mais sa position dans la classification des êtres vivants a varié fortement : le chat domestique a pris tantôt le statut d'espèce, tantôt celui de sous-espèce du chat sauvage (Felis silvestris) et de nombreux synonymes de l'un ou l'autre des termes ont existé.

En 2006, des travaux effectués sur les chromosomes sexuels et l'ADN mitochondrial de l'ensemble des espèces de félins, conjugués à des recherches paléontologiques, ont révélé que la lignée du Chat domestique (Felis catus) a probablement divergé il y a 3, 4 millions d'années, au Pliocène, dans les déserts et les forêts denses du bassin méditerranéen[69]. Une autre étude moléculaire menée sur 979 individus (chats des sables, chats sauvages de différentes sous-espèces et chat domestique) en 2007 a permis de montrer les liens proches entre le chat ganté (Felis silvestris lybica) et le chat domestique : ceux-ci auraient divergé il y a à peu près 130 000 ans[1].

Arbre phylogénétique de Felis silvestris[1]



 Felis silvestris silvestris - Chat sauvage d'Europe




 Felis silvestris cafra - Chat sauvage sub-saharien





 Felis silvestris ornata - Chat orné



 Felis silvestris bieti - Chat de Biet





 Felis silvestris lybica - Chat ganté



 Felis silvestris catus - Chat domestique






Domestication du chat

Article détaillé : Histoire du chat.

Les premières découvertes paléontologiques situaient les premiers foyers de domestication du chat en Égypte, vers 2000 av. J. -C. , mais la découverte en 2004 des restes d'un chat aux côtés de ceux d'un humain dans une sépulture à Chypre repousse le début de cette relation entre 7 500 à 7 000 ans avant J. -C. Le chat découvert présente une morphologie particulièrement proche du chat sauvage d'Afrique, sans les modifications du squelette dues à la domestication : il s'agissait d'un chat apprivoisé plutôt que domestiqué[70]. La cohabitation des chats et des hommes est certainement arrivée avec le début de l'agriculture : le stockage du grain a attiré les souris et les rats, qui ont attiré les chats, leurs prédateurs naturels[70].

L'étude menée par Carlos Driscoll sur 979 chats a permis de déterminer l'origine probable du chat domestique : c'est dans le Croissant fertile que félins et hommes auraient noué contact. Cinq domestications différentes du Chat ganté eurent lieu, il y a 8 000 à 10 000 ans[69].

Le chat domestique n'est pas l'unique espèce parmi les Felinæ utilisée comme animal de compagnie, le Chat ganté[71] et le Jaguarondi[72] sont ou ont été apprivoisés eux-aussi pour chasser les souris et les rats.

Antiquité

Article détaillé : Chat dans l'Égypte antique.
La déesse nordique Freyja dans son char tiré par ses chats, Nils Blommér 1852.

Les Égyptiens de l'Antiquité divinisèrent le chat sous les traits de la déesse protectrice Bastet, symbole de la fécondité et de l'amour maternel, dont le culte se situait essentiellement dans la ville de Bubastis. Les archéologues ont découvert de très nombreuses momies de chats qui montrent à quel point les Égyptiens les vénéraient ; on peut voir ces momies, entre autres, à Paris (musée du Louvre), à Londres (British Museum) ou au Caire (Musée égyptien du Caire) [73].

En guise d'animaux chasseurs de rongeurs, la Grèce antique ne connaît longtemps que les mustélidés (furets et belettes). Ce sont les Phéniciens qui volèrent aux Égyptiens quelques couples de leur animal sacré pour les revendre aux Grecs. Aristophane cite même la présence d'un marché aux chats à Athènes[73], [A 9].

Les Romains, par contre, vouaient une passion au chat : en premier lieu réservé aux classes aisées, l'usage de posséder un chat se répandit dans tout l'Empire et dans l'ensemble des couches de la population, assurant la dispersion de l'animal dans toute l'Europe[73].

Moyen Âge et Renaissance

En principe, l'image du chat est positive dans l'islam à cause de l'affection qu'éprouvait Mahomet, sauvé de la morsure d'un serpent par un chat[74]. À l'inverse, le chat fut satanisé dans l'Europe chrétienne durant l'essentiel du Moyen Âge, manifestement à cause de son adoration passée de la part des païens et en particulier de la réflection de la lumière dans ses yeux, qui passait pour être les flammes de l'Enfer. Dans la symbolique médiévale, le chat était associé à la malchance et au mal, d'autant plus lorsqu'il était noir, ainsi qu'à la sournoiserie ainsi qu'à la féminité. C'était un animal du diable et des sorcières[75]. On lui attribuait des pouvoirs surnaturels, dont la faculté de posséder neuf vies[73], [A 10]. Les différentes vagues de peste, dues à la prolifération des rats, pourraient être une conséquence de la diminution du nombre de chats[76].

Cependant, la Renaissance marqua un certain retour en grâce du chat, essentiellement à cause de son action préventive contre les rongeurs, dévoreurs de récolte.

Période moderne et contemporaine

Une première tentative de réhabilitation fut la célèbre Histoire des Chats : dissertation sur la prééminence des chats dans la société, sur les autres animaux d'Égypte, sur les distinctions et privilèges dont ils ont joui personnellement (1727) de François-Augustin de Paradis de Moncrif. L'auteur y prend la défense du chat à travers des références historiques, surtout à l'ancienne Égypte, qui se veulent érudites et forment en réalité un pastiche de la pédanterie[77].

Malgré de nobles exceptions comme les chartreux de Richelieu ou le persan blanc de Louis XV, le chat ne rencontra son véritable retour en grâce qu'à la faveur du romantisme : il devint l'animal romantique par excellence, mystérieux et indépendant. Toujours au XIXe siècle, il se retrouva aussi symbole du mouvement anarchiste[A 11] (France), à travers son image poétique, autonome et gracieuse. Le XXe siècle, quant à lui, a gardé cette vision romantique tout en s'intéressant au chat d'une manière plus scientifique.

Le chat dans la culture populaire et les arts

Chats célèbres

Article détaillé : Liste des chats célèbres.

Au contraire du chien ou du cheval, célèbres par leur actes, le chat, de par son comportement indépendant, est en particulier connu comme l'animal de compagnie de personnages célèbres. Tels les chats tueurs de souris de la résidence du premier ministre du Royaume-Uni ou les chats des écrivains («Hodge», le chat de Samuel Johnson ou encore «Kiki la Doucette», «Toune» et «Minionne» de Colette), la célébrité d'un chat s'acquiert par la notoriété de son maître.

Cependant quelques chats se démarquent, comme Oscar, qui détecterait la mort imminente des patients d'une unité hospitalière de Rhode Island, ou encore Orangey, le chat acteur.

Superstitions

Chat officiel sur un bâtiment de guerre de la Royal Navy britannique (1942), totalisant 30 000 milles marins à son actif

Au Japon, le chat est un porte-bonheur au travers des Maneki-Neko, ces talismans représentants un chat avec la patte derrière l'oreille. Diverses légendes attribuent aux chats le pouvoir de prédire le temps qu'il fera : en Thaïlande, la bienveillance du dieu Indra est demandée au travers d'un rituel consistant à asperger d'eau un chat dans une cage, promenée autour du village[78]. Les chats pourraient aussi prévoir les séismes. On lui associe aussi le chiffre neuf : les sorcières pouvaient se changer en chat neuf fois, le chat aurait neuf vies[78] et pourrait avoir neuf propriétaires différents, le dernier étant emporté en enfer[79].

En Europe, le chat est le représentant du diable au Moyen Âge, ou est offert par ce dernier pour enrichir son propriétaire, comme la légende provençale des matagots qui ramènent une pièce d'or chaque matin[80]. Le chat amène aussi les sorcières au sabbat sur leur dos ; celles-ci peuvent aussi se jucher sur des chars tirés par des chats[80], de la même manière que la déesse Freya. De nombreux sorciers prennent la forme de chat durant leur réunion : c'est ce que reconnurent les sorciers du Vernon lors de leur procès en 1566[81].

Le chat noir est spécifiquement sujet aux superstitions et croyances. En France, le noir et le rouge représentent les couleurs du diable ; aussi les chats noirs étaient-ils fréquemment rejetés de peur qu'ils n'attirent le malheur. Au contraire, au Royaume-Uni, croiser un chat noir porte bonheur[78].

Le regard des peintres et sculpteurs

Perronneau : Magdaleine Pinceloup de La Grange.

En Europe, le chat a mis longtemps à conquérir sa place dans le monde artistique. À partir du XVIIe siècle, il apparaît de-ci de-là dans la peinture française, flamande, anglaise ou italienne, mais le plus fréquemment comme un élément du décor et le plus souvent dans une scène de cuisine où il joue le rôle d'un voleur de nourriture. Le tableau le plus célèbre, en ce sens, est probablement La Raie de Chardin, avec le chat arc-bouté sur la table. Il faudra attendre des œuvres comme La Fillette au chat, La Petite Fille au chat ou le Portrait de Magdaleine Pinceloup de La Grange, de Jean-Baptiste Perronneau[A 12], pour qu'il figure au premier plan d'un tableau, ne serait-ce que comme personnage secondaire.

Cependant, ce sont les XIXe et XXe siècles qui l'ont consacré, avec des sculpteurs tels que Barye ou Diego Giacometti. Dans le domaine pictural, des artistes comme Delacroix, Manet, Renoir, Toulouse-Lautrec, Franz Marc, Raoul Dufy, Théophile Steinlen, Paul Klee, Balthus ou encore l'humoriste Dubout – sans oublier Jacques Faizant, pour le chat noir et blanc qui accompagnait les «vieilles dames» du Figaro et de Paris-Match – l'ont représenté par la peinture sur toile, le dessin, le pastel, la gravure, la lithographie ou encore l'estampe. Au XXIe siècle, certains artistes continuent de faire du chat une figure importante de leur bestiaire, comme Anne Poiré et Patrick Guallino. Leurs toiles, dessins, sculptures utilisent fréquemment cet animal, dans des variantes ludiques[82].

Dans l'art japonais, des artistes comme Hokusai et Hiroshige ont mis en scène des chats. Avant eux, un artiste comme Kaigetsudo Anchi en fait apparaître un, tenu en laisse par une élégante courtisane, dans une célèbre estampe conservée au musée Guimet et publiée aux alentours de 1715[83].

Le chat dans la littérature

Historique

La naissance du chat dans la littérature fut en premier lieu discrète. Peu aimé au Moyen Âge, où on ne lui confère guère que l'utilité de chasser les souris, les écrits le concernant reflètent les idées de l'époque. Au IXe siècle, Hildegarde de Bingen, dans son Livre des subtilités des créatures divines lui consacre un paragraphe bref et peu élogieux : «Au plus fort des mois d'été, […] le chat demeure sec et froid. Le chat ne reste pas volontiers avec l'homme, excepté celui qui le nourrit. [84]» Le célèbre Roman de Renart a laissé l'image de Tibert le chat, tout aussi rusé et hypocrite que Renart, mais aimé par Noble, le lion[84].

Le chat est progressivement «réhabilité» durant la Renaissance et de nombreux écrivains et poètes tels Pétrarque, mort la tête posée sur son chat, ou encore Joachim du Bellay perfectionnent la réputation du chasseur de souris. Au XIXe siècle, les auteurs romantiques portent une grande affection au félin : en 1869 paraît Les Chats[A 13] de Jules Champfleury réunissant la somme des connaissances de l'époque sur le chat, et qui révéle la place privilégiée du chat dans les milieux intellectuels[85]. Depuis le début du XXe siècle, les œuvres littéraires ayant pour héros principal ou secondaire le chat se sont multipliées. De nombreux auteurs, surtout Colette, ont mis en exergue leur (s) chat (s).

Chats de fictions

Article détaillé : Liste des chats de fiction.
Les chats dans les contes et les fables

Dans les fables, le chat garde une image d'animal malin mais profiteur. Raminagrobis[A 14] est un chat gras et bien nourri qu'on trouve dans les Fables de La Fontaine, tout comme Rodilardus ou Rodillard[A 15], repris par Rabelais. Le chat est fréquemment mis en scène avec des souris ou des rats, dont il est le chasseur et son côté profiteur ou malin est mis en valeur par des compères aussi rusés que lui : singe ou renard par exemple[A 16].

Dans les contes, le chat a une image plus mystérieuse. Ainsi, dans Les Contes du chat perché de Marcel Aymé, Alphonse dans le conte intitulé La patte du chat, peut faire pleuvoir en passant sa patte derrière l'oreille. Dans Alice au pays des merveilles, le chat du Cheshire apparait et disparait par morceaux mystérieusement, en laissant flotter son sourire. Quant au chat botté, il est l'héritage bienheureux que lègue le meunier à son troisième fils et qui rend son maître riche par la ruse[A 17].

Les chats dans les nouvelles et romans

Dans les romans et nouvelles, le chat garde fréquemment son aspect mystérieux, inspirant des écrits fantastiques comme Le Chat noir d'Edgar Allan Pœ où deux chats noirs précipitent la folie du personnage principal. Le chat peut aussi être le témoin de la vie des hommes : dans le classique japonais Je suis un chat de Sōseki Natsume, un chat dépeint la société japonaise de l'ère Meiji. D'une autre manière, des sociétés félines, seulement composées de chats, apparaissent comme La Cité des chats de Lao She ou la série de romans pour la jeunesse La Guerre des clans.

Le chat peut aussi être détective comme Kao K'o Kung et Yom-Yom, deux chats siamois mis en scène dans une série de romans de Lilian Jackson Braun ou encore Francis, le chat détective de Akif Pirinçci, dont la série de roman Félidés, Chien méchant, Francis et les chats sauvages aborde des problèmes philosophiques ou éthiques.

Dans les univers médiévaux-fantastiques, on trouve quelquefois des races hybrides dont les caractéristiques sont à la fois humaines et félines. Ce phénomène est spécifiquement marqué dans les mangas, animes et autres jeux vidéo japonais, qui comportent assez fréquemment un personnage de jeune fille-chat, la nekomimi ou nekomusume.

Me-Ow de Mel B. Kaufman est un air de ragtime exécuté au piano contenant une unique parole : «Me-Ow»[86].
À bon chat, bon rat. Illustration de Grandville.
Le chat dans la bande dessinée

Les chats sont bien représentés dans la bande dessinée. Personnages principaux d'aventures comiques comme Garfield, Le Chat de Geluck ou encore Krazy Kat, les chats peuvent aussi conter leur histoire comme Le Chat du rabbin. Fréquemment accompagnés d'un compère antagoniste pour faire rire, tels Sylvestre de Titi et Grosminet, Tom de Tom et Jerry ou Hercule de Pif et Hercule, les chats sont aussi des personnages secondaires récurrents comme les chats Artémis, Luna et Diana dans le manga Sailor Moon ou encore Azraël compagnon de Gargamel dans Les Schtroumpfs de Peyo.

Le chat dans les jeux de rôles

Au moins deux jeux de rôles proposent de jouer des chats.
Le premier porte le titre de «Cat», de John Wick. Les chats y combattent les terribles boggins qui se nourrissent des rêves et des âmes des humains. Sous-titré «A little game about little herœs» ce jeu en anglais propose de nombreuses informations véridiques sur les chats mais également un cadre de jeu sans fin puis une partie des scénarios peuvent se dérouler dans le monde des rêves.
Malgré un titre anglophone, «Cats! The Masquerade» est un jeu de rôles amateur français. Dans ce jeu, les chats forment la première espèce intelligente apparue sur Terre, bien avant les humains qu'ils ont créé pour être leurs serviteurs. Malgré leurs immenses pouvoirs, les chats ont perdu leur prééminence et doivent désormais survivre dans un monde qui leur est hostile. «Cats» propose aussi de jouer un Bastet, un corps humain dans lequel est emprisonné l'esprit d'un chat.

D'autres jeux de rôles proposent de jouer des êtres mi-humain mi-chat, comme les félins dans Nightprowler inspiré d'un article du magazine Casus Belli pour AD&D.

Le chat dans la musique

Article détaillé : Chat dans la musique.

Une des premières occurrences du chat en musique classique occidentale est d'Adriano Banchieri dans son Contrapunto bestiale ou Festin de Jeudi-Gras (1608) [87]. Par la suite, le félin a inspiré de nombreux compositeurs tels que Carlo Farina avec Capriccio stravagante, Il gatto en 1627 ou encore Hans Werner Henze, La Chatte anglaise[A 18].

Des opéras sont composés de miaulements, surtout L'Enfant et les Sortilèges selon un ouvraget de Colette. Enfin, les chats furent les sujets principaux de la comédie musicale à succès Cats.

Dans la chanson populaire (La mère Michel a perdu son chat) comme dans le rock (Le chat, de Téléphone), le chat est mis en scène ou porté aux nues : la chanson Delilah dans l'album Innuendo de Queen est par exemple un hommage au chat de Freddy Mercury.


Expressions populaires

Les proverbes et idiotismes liés au chat se comptent par dizaines en langue française, soit qu'ils mettent en scène l'animal lui-même (qui court vite, dort énormément et chasse les souris) ou mette en avant une de ces caractéristiques («Avoir des yeux de chat», par exemple), soit que le terme de «chat» sert à désigner l'homme, qui s'identifie alors au félin. La majorité de ces dictons datent de plusieurs siècles ; certains remontent même au Moyen Âge.

Aspects économiques

Commerce de la fourrure

Dans certains pays, la fourrure du chat fait l'objet, comme celle du chien, d'une demande importante dans les industries de la mode. De nombreuses associations de protection des animaux condamnent l'utilisation de la fourrure des chats[10]. Elle est désormais interdite d'importation et d'exportation en Europe depuis le 31 décembre 2008[88], [89].

Les mesures prises par l'Europe dans ce domaine visent à mettre fin — de façon semblable dans toute l'Europe — aux abus constatés dans le commerce des fourrures, surtout en provenance des pays asiatiques, dont l'étiquetage est fréquemment mensonger (fourrure de chat ou de chien importée sous d'autres désignations, par exemple comme fourrure synthétique). Ces pratiques seraient surtout le fait de la Chine, qui se livrerait à l'élevage des chiens et des chats pour faire le commerce de leur fourrure à grande échelle[90].

Comme l'a déclaré à cette occasion Markos Kyprianou, commissaire européen à la santé ainsi qu'à la protection des consommateurs :

«Le message transmis par les consommateurs européens est on ne peut plus clair. Ils estiment qu'il est intolérable d'élever des chats et des chiens pour leur fourrure et ils refusent que des produits contenant ces fourrures soient vendus sur le marché européen. L'interdiction à l'échelle communautaire que nous proposons actuellement veut dire que les consommateurs auront la certitude de ne pas acheter, par mégarde, des produits contenant de la fourrure de chat et de chien[90]

D'après les enquêteurs de PETA-Allemagne, qui ont conduit une enquête en Chine du Sud, les chiens et les chats feraient l'objet en Chine d'un commerce particulièrement important, dans des conditions spécifiquement choquantes[91] :

La nouvelle règlementation européenne interdit la mise sur le marché, l'importation dans la Communauté et l'exportation depuis cette dernière de fourrure de chat et de chien et de produits en contenant, à compter du 31 décembre 2008. Elle prend en compte les fraudes à l'étiquetage constatées de la part de certains pays tiers en se dotant des moyens de détection nécessaires. Selon le règlement (CE) no 1523/2007 du Parlement européen et du Conseil du 11 décembre 2007[89] :

Il est significatif du contexte de cette affaire que la Communauté précise qu'elle adopte cette règlementation alors même que «le traité ne permet pas à la Communauté de légiférer pour répondre à des préoccupations éthiques»[A 19], et que la Commission donne à cette occasion (23 janvier 2006) communication au Parlement européen et au Conseil, «concernant un plan d'action communautaire pour la protection et le bien-être des animaux au cours de la période 2006-2010 [COM (2006) 13 final - Journal officiel C 49 du 28 février 2006]»[89].

Marché de l'alimentation pour chats

Article détaillé : Nourriture pour chats.

Le marché de l'alimentation des chiens et chats (qui forme le plus gros marché lié aux animaux de compagnie) a représenté en 2003 un total de 35 milliards d'USD au niveau mondial[92], dont entre 25 % et 30 % pour les États-Unis à eux seuls.

Parmi les fabricants et marques les plus connues, on compte Nestlé (Purina Beneful, Cat Chow, Dog Chow, Fancy Feast, Friskies, Tender Vittles), Masterfoods, filiale de Mars (Cesar, Pedigree, Royal Canin, Sheba, Whiskas), Procter & Gamble (Eukanuba, Iams), ou encore Colgate-Palmolive (Hill's Science Diet) [92].

Le marché américain des aliments pour chats (environ un gros quart du total, dans la mesure où il était en 2002 de 4, 20 milliards de USD, soit 52 % du marché des aliments pour chiens[93]) présente une forte segmentation : aliments secs, aliments en boîte, snacks pour chats, aliments semi-humides, boissons… Les aliments secs gagnent du terrain sur le marché des aliments pour chats[94].

En France, le marché des aliments pour chats est constitué pour 67 % d'aliments humides, secteur dominé par Nestlé-Purina et Masterfoods ; mais ce secteur s'effrite (avec surtout l'effondrement des marques «bas de gamme» Ronron et Kitekat, de Masterfoods), et la part de marché des aliments secs pour chat (dominé par Nestlé-Purina avec Friskies et Purina one) tend à progresser[95]. Étant donné que un kilo d'aliment sec équivaut à 4 kilos d'aliment humide, les fabricants d'aliments pour chats peinent à compenser la baisse des aliments humides. Le marché français des aliments pour chats a par conséquent tendance à stagner, ou alors à baisser.

Marché des dépenses de santé pour chats, et divers

Ce marché, qui regroupe la totalité des dépenses non alimentaires (principales étant les dépenses de santé), comprend, pour les animaux de compagnie généralement[96] :

Les chiffres disponibles[A 21] prennent en compte les différents marchés de façon globale, pour la totalité des animaux de compagnie. Étant donné que, aux États-Unis (le principal marché), 71 % des propriétaires de chats ou de chiens achètent pour eux des médicaments (ce qui limite un biais éventuel) [97], il n'est pas illégitime de penser que la part des dépenses pour les chats est assez symétrique des dépenses d'alimentation, soit entre un quart et un tiers du total (les dépenses de ce type se concentrant sur les chiens et chats).

Les analystes s'accordent à considérer que le marché américain pour ces produits de santé pour les animaux de compagnie représentent à peu près 40 % du total mondial[98]. L'analyse du marché états-unien apporte par conséquent une bonne base pour la compréhension du marché mondial.

Le marché des médicaments et soins pour les animaux de compagnie généralement est toujours peu important comparé aux médicaments ainsi qu'aux soins destinés aux humains. Il est cependant particulièrement lucratif, car les propriétaires des animaux de compagnie n'hésitent pas à payer le prix fort pour soigner ceux-ci, qu'ils considèrent comme partie intégrante de leur famille.

En 2006, le marché états-unien pour les médicaments, soins vétérinaires, produits et services autres que les seuls aliments s'est élevé à 18, 5 milliards d'USD, et les attentes pour 2007 étaient une croissance de 6 % comparé à ce chiffre[98], soit près de 20 milliards d'USD.

Là dessus, les produits (hors soins et services) conçus pour la santé des animaux de compagnie ont représenté à peu près 6, 6 milliards d'USD de dépense globale, dont un tiers correspond aux produits contre les puces et les tiques. Le produit «vedette» est l'anti-parasite Frontline, de Merial (fipronil), qui a atteint en 2007 le statut de médicament blockbuster («champion des ventes») avec un chiffre d'affaires de plus d'un milliard d'USD[97].

Pour l'année 2007, d'autres études évaluent le marché états-unien des dépenses de santé pour animaux de compagnie au chiffre toujours plus élevé de 25, 3 milliards d'USD[97].

Outre les médicaments (qui incluent désormais des anti-dépresseurs[99]), les animaux de compagnie bénéficient de soins vétérinaires. La montée des dépenses pour les animaux de compagnie se traduit aussi par la naissance de contrats d'assurance qui leur sont spécifiques. La Suède est particulièrement en pointe dans ce domaine, loin devant l'Angleterre ou les États-Unis, puisque, en 2005, 50 % des propriétaires suédois d'animaux de compagnie avaient une assurance pour eux, contre moins de 10 % aux États-Unis[100], représentant 0, 7 milliard de dollars aux États-Unis en 2007[101].

Voir aussi

Articles détaillés

Listes

Bibliographie

Bibliographie générale

Références taxinomiques

Notes et références

Notes

  1. Le terme est utilisé par Madame de Sévigné dans ses Lettres (4 février 1689) pour désigner un jeune garçon.
  2. Greffier sur http ://argot. abaabaa. com, Dictionnaire en ligne Argot-français. Consulté le 25 novembre 2008. «Les faubouriens, qui n'aiment pas les gens à robe noire, et emploient à dessein ce mot à double compartiment où on sent la griffe.».
  3. La TICA, l'ACFA et la CFA admettent la polydactylie chez le Maine Coon par exemple.
  4. Le nombre de races reconnues fluctuent selon les associations félines : 42 pour la FIFé, 63 pour le LOOF, 54 pour la TICA et 39 pour le CFA par exemple.
  5. Selon le Littré de 1878, le verbe miauler vient de l'onomatopée miaou et a connu diverses formes selon les régions et les époques : midler dans le Berry ou mialer à Genève, par exemple.
  6. Ce verbe s'emploie habituellement à propos des cailles. Littré, en 1878, indique : «On dit des cailles qu'elles margottent pour signifier un certain cri qu'elles font avant que de chanter».
  7. La proximité des sons, en particulier en français, peut amener à entendre «Maman» ou «mama» en anglais.
  8. (la) Carl von Linné, Systema naturæ per regna tria naturæ, secundum classes, ordines, genera, species, cum characteribus, differentiis, synonymis, locis, tome 1, disponible sur Gallica.
  9. Qu'on appelle ailouros («qui remue la queue»), puis à partir du IIe siècle av. J. -C. , katoikidios («domestique»).
  10. Quelquefois sept.
  11. Chats noirs, surtout utilisés dans le logo de la Confédération nationale du travail.
  12. Le pastel de la Fillette au chat se trouve à la National Gallery de Londres. La Petite Fille au chat, pastel aussi connu sous le nom de Portrait de Mlle Huquier, est à Paris, au musée du Louvre. Enfin, le Portrait de Magdaleine Pinceloup de La Grange appartient au Getty Center, à Los Angeles. Dans ces trois œuvres, Perronneau place le chat en bas à gauche du tableau, mais au premier plan.
  13. s :Les chats : histoire-mœurs-observations-anecdotes, disponible sur Gallica.
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  15. Le Chat et un vieux Rat, Conseil tenu par les rats sur Wikisources.
  16. Le Singe et le Chat, Le Chat et le Renard sur Wikisources.
  17. Le Maître chat ou le Chat botté sur Wikisources.
  18. Livret Edward Bond, selon une nouvelle d'Honoré de Balzac.
  19. La Communauté justifie par conséquent en pratique son action par les distorsions de concurrence générées par les interdictions déjà existantes dans certains pays européens à l'encontre du commerce des fourrures de chats et de chiens.
  20. Animal sitting, comme on dit baby sitting. Dans le cas des animaux de compagnie, ceci comprend non seulement la surveillance et les soins à l'animal en l'absence de ses propriétaires, mais également la promenade de l'animal.
  21. Chiffres disponibles à titre gratuit, et non à titre onéreux (en 2009).

Références

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  14. Cf. Le Traité Rustica du chat, éditions Rustica - Chapitre trois, le chat, anatomie, physiologie et développement.
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  18. Rémy Marion, Catherine Marion, Géraldine Véron, Julie Delfour, Cécile Callou et Andy Jennings, Larousse des Félins, LAROUSSE, 2005, 224 p. (ISBN 2-03-560453-02)  .
  19. Christiane Sacase, Les Chats, Solar, coll. «Guide vert», février 1994, 256 p. (ISBN 2-263-00073-9) , «Comprendre et connaître le chat», p.  17-32 .
  20. Dr Bruce Fogle (trad. Sophie Léger), Les chats, Gründ, coll. «Le spécialiste», août 2007, 320 p. (ISBN 978-2-7000-1637-6)  , p.  208.
  21. Cf. Le Traité Rustica du chat, éditions Rustica.
  22. Cf. Science & Vie Junior, hors série no 67.
  23. Selon la loi du 6 janvier 1999, chapitre II, article 276-5. Extrait ici.
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