Machairodontinae

Les machairodontinés forment une sous-famille des félidés. On y range certains chats disparus connus le plus souvent sous le nom de chats à dents de sabre, avec le genre célèbre Smilodon autant que d'autres chats qui ne présentent que des variations...



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Machairodontinés
 Tigre à dents de sabre (Smilodon fatalis)
Tigre à dents de sabre (Smilodon fatalis)
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Sous-classe Theria
Infra-classe Eutheria
Ordre Carnivora
Sous-ordre Feliformia
Famille Felidæ
Sous-famille
Machairodontinæ
— auteur incomplet —, date à préciser

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Les machairodontinés (Machairodontinæ) forment une sous-famille des félidés (les vrais chats). On y range certains chats disparus connus le plus souvent sous le nom de chats à dents de sabre, avec le genre célèbre Smilodon autant que d'autres chats qui ne présentent que des variations mineures dans la taille et la longueur des canines.

Dents

Les machairodontinæ se divisent en deux types, suivant que les dents ressemblaient à des poignards ou des cimeterres. Les chats à dents de poignard avaient des canines supérieures allongées et étroites et le plus souvent un corps trapu. Les chats à dents de cimeterre possédaient des canines supérieures plus larges et plus courtes en même temps que, de façon typique, une forme plus souple et des pattes plus longues. Les chats aux dents les plus longues avaient fréquemment un rebord osseux qui dépassait de leur mandibule inférieure. Cependant, un genre, Xenosmilus, s'écartait de cette organisation car il possédait à la fois les membres vigoureux et lourds associés aux chats à dents de poignard et les canines vigoureuses des chats à dents de cimeterre.

Rapport avec les autres chats

L'appellation tigres à dents de sabre induit en erreur. Les machairodontinés n'appartenaient même pas à la même sous-famille que les tigres, il n'existe aucune preuve que leur pelage ait été le même et ce vaste groupe d'animaux ne vivait et ne chassait sans doute pas de la même façon que le tigre actuel. L'analyse de l'ADN publiée en 2005 a confirmé et clarifié l'analyse cladistique selon laquelle les machairodontinés ont divergé de bonne heure des ancêtres des chats modernes sans se rapprocher d'aucune espèce féline actuelle.

Habitat

On pense le plus souvent que les machairodontinæ ont vécu uniquement dans des secteurs froids au cours des glaciations. Tandis que sans doute certains ont connu des conditions neigeuses pendant une période glaciaire, les machairodontinés remontent aux climats plus chauds de l'Oligocène et leur diversification a été parallèle à la croissance de biomes herbacés ; ils se sont éteints uniquement au cours des 10 000 dernières années.

Techniques de chasse

La méthode par laquelle les machairodontinæ chassaient est vivement débattue. Au départ on pensait qu'ils se servaient de leurs dents comme de poignards (ouvrant toutes grandes leurs mâchoires, découvrant leurs dents et s'en servant pour l'attaque). Cependant on n'y croit plus guère car les dents, du fait de leur longueur, étaient fragiles, et en se débattant une proie de grande taille aurait pu aisément les endommager, ce qui aurait handicapé l'animal dans la chasse. Quelques spécialistes suggèrent que ces felidæ auraient tranché avec leurs dents le ventre de grands animaux et attendu ensuite qu'ils soient morts vidés de leur sang, mais là aussi le risque de briser les dents était toujours élevé. Cependant, lorsque le chat à dents de poignard mordait le cou d'un grand ongulé, la morsure pouvait couper l'ensemble des artères et les veines, lorsqu'elles s'agrippaient à la trachée. Cette méthode aurait bien été risquée pour les dents si la proie s'était trop débattue, mais moins cependant que la méthode du coup de poignard ; en mordant le cou, le felidæ s'agrippait avec ses incisives et ses canines inférieures. Aussi, au cas où les machairodontinæ auraient chassé en bandes (il y a des preuves que c'était le cas, au moins pour certaines espèces), ils pouvaient immobiliser l'animal avant de le tuer par morsure.

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