Oscar

Oscar est un chat qui vit dans une unité hospitalière de Rhode Island, aux États-Unis. Selon les infirmiers et médecins de l'hôpital, il aurait la particularité d'aller près des patients sur le point de mourir...



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  • occasions, «Oscar», un jeune chat âgé de 2 ans, ... Lire 24 heures de la vie d'Oscar dans le New England Journal of Medecin du 26 juillet 2007... (source : agevillage)

Oscar (né en 2005) est un chat qui vit dans une unité hospitalière de Rhode Island, aux États-Unis. Selon les infirmiers et médecins de l'hôpital, il aurait la particularité d'aller près des patients sur le point de mourir et de se blottir à leur côté pendant leurs derniers instants. Cela a fait l'objet d'un témoignage informel dans le New England Journal of Medicine. Certains sceptiques notent que ce témoignage a été cité par les médias comme s'il s'agissait d'un article de recherche, tandis que ça n'est pas le cas.

À fin juillet 2007, Oscar a «accompagné» la mort de plus de 25 résidents du Steere House Nursing and Rehabilitation Center.

Histoire

Oscar a été adopté, toujours chaton, dans un refuge pour animaux, et a grandi au 3e étage de l'unité pour les démences du Steere House Nursing and Rehabilitation Center, à Providence, Rhode Island. L'unité soigne des malades atteints d'Alzheimer, de Parkinson et autres maladies, pour la majorité dans les derniers stades de leur maladie et le plus souvent inconscients de leur environnement. Steere House se présente comme un lieu accueillant pour les animaux familiers (en anglais pet friendly)  ; six animaux vivent dans l'établissement (lapin, chats, chien, perroquet) [1].

Après six mois, l'équipe s'est aperçue qu'Oscar visitait les patients régulièrement. Il les sent et les observe, puis se blottit pour dormir contre certains. Ce qui a surpris l'équipe est que la personne auprès de laquelle Oscar dort meurt le plus souvent deux à quatre heures après l'arrivée du chat.

La forte coincidence entre les visites d'Oscar et la mort de ces patients - à fin juillet 2007, plus de 25 décès dans ces circonstances - a entraîné la mise en place d'une nouvelle procédure : quand il est trouvé dormant près d'un patient, l'équipe nomme ses proches pour les prévenir de ce qu'ils pensent être sa probable mort imminente.

La plupart du temps, la famille du patient ne se soucie pas de la présence d'Oscar. Quand il a été exclu de la chambre à la demande de la famille, le chat va et vient devant la porte et émet des miaulements de protestation. Quand il est présent, Oscar reste auprès du patient jusqu'à sa mort. Après quoi il s'en va et quitte la pièce[2].

Oscar, d'autre part, n'est pas spécifiquement affectueux.

L'équipe de l'hôpital a remercié symboliquement le chat en posant une plaque sur un mur, avec l'inscription «Pour ses soins hospitaliers compatissants, cette plaque récompense Oscar le chat» (en anglais, «For his compassionate hospice care, this plaque is awarded to Oscar the Cat»).

Commentaires médicaux et scientifiques

Le Dr Joan Teno, enseignant de la Warren Alpert Medical School, à la Brown University de Providence, qui s'occupe des résidents de Steere House et voit régulièrement Oscar, commente : «Ce n'est pas que le chat soit toujours là le premier. Mais il s'arrange toujours pour venir, et il semble que ce soit toujours dans les deux dernières heures.»[3]

Le Dr David Dosa, gériatre auteur d'un article dans le New England Journal of Medicine qui a déclenché l'intérêt médiatique pour ce chat, dit que «(Oscar) ne fait pas trop d'erreurs. Il semble comprendre lorsque les patients sont sur le point de mourir». Il émet l'hypothèse que «le chat pourrait détecter des odeurs spécifiques accompagnant la mort», hypothèse soutenue par le Dr Teno.

Selon certains spécialistes des comportements animaux, l'explication par l'odorat est plausible. «Je soupçonne qu'il sent des substances chimiques émises juste avant la mort», déclare Margie Scherk, vétérinaire de Vancouver (Colombie-Britannique) et présidente de l'American Association of Feline Practitioners. «Les chats peuvent sentir bien plus de choses que nous, et ils peuvent sans doute détecter la maladie.» Le Dr Jill Goldman, spécialiste du comportement animal à Laguna Beach en Californie, estime que «les chats ont un magnifique odorat» et ajoute que rester au côté d'un mourant peut être une conduite apprise. «Il y a eu pour lui [ce chat] une ample possibilité d'associer "cette" odeur et la mort.»

L'odorat n'est cependant qu'une hypothèse. Pour le Dr Daniel Estep, un spécialiste du comportement animal de Littleton (Colorado), «Ce qui se produit entre autres chez les personnes qui meurent est qu'elles remuent particulièrement peu. Peut-être le chat se rend-il compte de ce que la personne sur le lit est particulièrement tranquille. Cela pourrait être non l'odeur ou les sons, mais juste l'absence de mouvement.»[4]

Le Dr Thomas Graves, un spécialiste des chats de l'Université de l'Illinois, déclare à la BBC : «Les chats peuvent fréquemment sentir lorsque leurs maîtres sont malades ou lorsque un autre animal est malade. Ils peuvent sentir que le temps va changer, et ils sont connus pour pressentir les tremblements de terre.»[5]

Critique sceptique

Dans la revue sceptique Science et pseudo-sciences, Nicolas Gauvrit fait quant à lui remarquer que le texte (d'une page) du New England Journal of Medecine n'est pas un article de recherche, mais un témoignage sans aucune donnée chiffrée ni la plus petite expérience[6]. Dans le quasi-mouroir où vit Oscar, les décès sont nombreux. Certains biais cognitifs, comme les corrélations illusoires ou les erreurs statistiques, pourraient expliquer que le personnel ait l'impression qu'Oscar sent la mort, alors même que ce serait faux.

Finalement, conclut Gauvrit, il n'y a pas la moindre preuve scientifique qu'Oscar ressente quoi que ce soit, et les considérations sur les causes envisageables sont par conséquent prématurées. «Il faut s'assurer de la réalité d'un fait avant d'en chercher les causes. En l'occurrence, la vérification expérimentale est particulièrement simple à mettre en place. Si elle n'est pas encore publiée, c'est sans doute qu'elle n'a pas donné les résultats escomptés.»

Notes et références

  1. (en) Steere House is pet friendly !
  2. «Mrs. K. takes her last earthly breath. With this, Oscar sits up, looks around, then departs the room so quietly that the grieving family barely notices» («Mme K. rend son dernier soupir. Alors, Oscar se relève, regarde autour, puis quitte la pièce si tranquillement que la famille accablée le remarque à peine»), mentionne le Dr David Dosa à la fin de son article dans le NEJM.
  3. (en) Cat senses impending death, Lester Haines, The Register, 26 juillet 2007.
  4. (en) Cat's "Sixth Sense" Predicting Death?, CBS News du 25 juillet 2007.
  5. (en) US cat'predicts patient deaths' BBC News, 26 juillet 2007.
  6. Oscar, mascotte du paranormal, Nicolas Gauvrit, Science et pseudo-sciences, no 280, p.  57-60, janvier 2008.

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