Smilodon

Le smilodon ou tigre à dents de sabre est un animal de la famille des félidés qui vivait en Amérique entre 2,5 millions d'années et 10 milliers d'années avant notre ère.



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Fossile (noms vernaculaires) - Mammifère (nom vernaculaire) - Mammifère préhistorique - Machairodontinae - Félidé

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Smilodon
 Smilodon commun (Smilodon fatalis)
Smilodon commun (Smilodon fatalis)
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Sous-classe Theria
Infra-classe Eutheria
Ordre Carnivora
Sous-ordre Feliformia
Famille Felidæ
Sous-famille Machairodontinæ
Tribu
Genre
Smilodon
Lund, 1842
Espèces de rang inférieur
  • Smilodon populator
  • Smilodon fatalis
  • Smilodon gracilis
 Satalis californicus

S. fatalis californicus

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Un smilodon et un homme. Image de puissance.

Le smilodon ou tigre à dents de sabre est un animal de la famille des félidés qui vivait en Amérique entre 2, 5 millions d'années et 10 milliers d'années avant notre ère. Identique au lion, il était caractérisé par ses longues canines supérieures émergeant devant la mâchoire inférieure.

Le smilodon, avait une taille comparable à celle d'un lion, sa queue était courte et ses griffes, comme la majorité des grands félins, étaient longues et rétractiles. Le smilodon (dents en couteaux) doit son nom à ses gigantesques canines de 18 cm lui servant probablement à «poignarder» ses victimes. Il pesait 200 à 300 kg, mesurait à peu près 2 à 3 mètres et pouvait ouvrir sa gueule jusqu'à 120°[1].

Espèces et parenté

Le smilodon est un Smilodontini, tribu comprenant aussi Paramachairodus et Megantereon. Il existait 3 espèces de smilodons :

Comportement social

Le smilodon était une espèce vivant en groupes bien hiérarchisés, à la manière du lion. Des traces retrouvées sur les fossiles de La Brea témoignent du fait que des animaux, quoiqu'ayant été sérieusement blessés, ont survécu plusieurs mois, tandis que leurs blessures les empêchaient de chasser. Cela semble prouver que les membres du groupe s'entraidaient.

Chasse

Le smilodon aurait été un grand prédateur. On estime selon sa morphologie, sa masse musculaire et sa mâchoire qu'il chassait les grands mammifères : des bisons (jeunes ou malades), des chevaux et des camélidés. On sait qu'il était aussi charognard car énormément de ses fossiles ont été retrouvés autour d'autres fossiles à La Brea. Il pouvait manger jusqu'à 8 kg de viande par jour. Son absence de queue (dont les félins se servent pour équilibrer leur course) et sa morphologie laissent penser qu'il ne pouvait pas courir longtemps[1] et devait par conséquent approcher ses proies par surprise.

Sa mâchoire étudiée par des biomécaniciens[2] montre une capacité de pression bien inférieure à celle d'un lion actuel et équivalente à celle d'un gros chien. La longueur et la courbure de ses dents de sabre mais en particulier leur grande fragilité sur des mouvements latéraux limitaient largement sa gamme de proie et sa manière de les attaquer. Il ne pouvait ainsi pas les saisir avec la mâchoire comme les félins actuels, mais probablement les agripper avec ses griffes, les faire tomber, et ensuite d'un coup de mâchoire à la gorge, trancher avec ses dents de sabre les artères vitales de la proie[1] (les félins actuels étouffent le grand gibier en serrant leur mâchoire sur leur gorge).

Le smilodon n'était pas le plus grand prédateur nord-américain du Pléistocène, il était contemporain à Panthera leo atrox (lion d'Amérique) et Arctodus simus (ours à face courte), les deux plus grands prédateurs de l'époque. Un autre de ses concurrents était l'oiseau géant Phorusrhacos, qui mangeait certainement les carcasses laissées par Smilodon.

Une autre hypothèse est que le smilodon utilisait ses dents mâchoires fermées pour casser la glace, ou assommer ses proies (eusmilus) à la façon des morses, déchirer les épaisses couches de graisse de mammifères marins. Il possédait une alimentation et un comportement proche de celui de l'ours polaire, peut-être était-il même meilleur nageur que ce dernier. La musculature du cou mais aussi la taille des vertèbres cervicale et dorsale peuvent étayer cette hypothèse.

Sa disparition

Plusieurs hypothèses sont émises sur sa disparition dont la période correspond à une disparition de nombreuses espèces animales en Amérique du Nord, avec un changement climatique et un développement de la population humaine par le peuplement amérindien [1]. Une autre hypothèse est celle du changement climatique qui a entrainé une disparition ou une adaptation du grand gibier avec par exemple la naissance du bison des plaines, adaptation que n'aurait pas réussi ce chasseur particulièrement spécialisé qu'était le smilodon[1]. L'hypothèse d'une chasse par l'homme n'est pas exclue.

Références culturelles

Le tigre à dents de sabre est une figure emblématique de l'imaginaire préhistorique, sa morphologie le fait apparaître comme «un terrible chasseur», les artistes et créateurs jouant à partir de ces représentations collectives pour l'intégrer dans leur œuvre.

Notes et références

  1. "Prédateurs de la préhistoire : le tigre à dents de sabre, documentaire de Richard Ross, produit par National Geographic Television, diffusé sur France 5
  2. Stephen Frœ, biomécanicien à l'Université de Nouvelle-Galles-du Sud dans le documentaire pré-cité "Prédateurs de la Préhistoire"
  3. L'auteur, Yumi Tamura, explicite ce rapprochement à la page 156.

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